¿Qué es el monitoreo de emisiones?

El monitoreo de emisiones es la observación y el análisis de los gases y partículas emitidos por actividades industriales como la fabricación, el refinado, la producción de energía y otros. Los países de todo el mundo han promulgado políticas que requieren monitoreo de emisiones debido a las preocupaciones ambientales y de salud planteadas sobre los tipos de emisiones liberadas a la atmósfera. En muchos países, el monitoreo continuo de emisiones es la base de los programas de tope y comercio.

En el curso de sus operaciones diarias, la mayoría de las instalaciones industriales producen emisiones de gases y partículas como subproducto de sus procesos. El monitoreo de emisiones surgió como una forma de controlar la combustión; es decir, cuando la mezcla de combustible y oxígeno en el proceso de combustión es menos que óptima, la mezcla de gases en las emisiones producidas refleja ese hecho. Por lo tanto, el monitoreo de emisiones proporcionó la información necesaria para que el proceso de combustión sea más eficiente. Esto a su vez condujo a una reducción en el nivel de contaminantes emitidos. Los sistemas fueron construidos con el único propósito de monitorear las emisiones.

Cerca del final del siglo XX, muchos gobiernos en todo el mundo comenzaron a prestar más atención al tema de la contaminación del aire y los muchos problemas que causa, desde problemas respiratorios humanos hasta lluvia ácida. La legislación se promulgó en muchos casos restringiendo las emisiones permitidas y requiriendo un monitoreo continuo de las emisiones para ayudar en la aplicación de los estatutos.

A principios del siglo XXI, el enfoque cambió un poco hacia el tema del calentamiento global, y se determinó que algunos de los componentes de las emisiones de la combustión estaban contribuyendo al efecto invernadero. En lugar de imponer límites poco realistas a las industrias, se desarrollaron planes de "tope y comercio" que proporcionaron a las instalaciones de fabricación una cuota de emisiones de estos gases de efecto invernadero que se les permitió producir. Aquellos que produjeron menos de su cuota podrían vender "créditos de carbono" a aquellos que excedieron su cuota. Para que los sistemas de tope y comercio funcionen, se requiere un monitoreo continuo de las emisiones de las instalaciones industriales.

Sin embargo, no es práctico monitorear todas las fuentes de emisiones nocivas. Casi todas las formas de transporte motorizado, por ejemplo, producen gases de efecto invernadero, pero la tecnología para monitorear tales emisiones continuamente es prohibitivamente costosa. Sin embargo, las normas de emisiones se imponen a los vehículos que funcionan con motores de combustión interna en muchas naciones del mundo. Los sistemas de monitoreo de emisiones para ellos son fijos e intermitentes. Los vehículos se reportan periódicamente a las estaciones de prueba para analizar sus emisiones y verificar su cumplimiento. Los vehículos que superen los estándares permitidos deben repararse o retirarse de la carretera.

Los fuegos abiertos y muchas máquinas de paisajismo, como las cortadoras de césped y las cortadoras de malezas, también son fuentes importantes de gases de efecto invernadero en algunas partes del mundo. Sin embargo, es muy difícil monitorear estas fuentes, por lo que los esfuerzos para controlar sus emisiones se limitan a las medidas tomadas durante su fabricación.

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